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El programa EMIT de la NASA cartografiará minúsculas partículas de polvo para estudiar los impactos climáticos

4 - 5 minutos

El polvo del noroeste de África sopla sobre las Islas Canarias en esta imagen captada por el satélite NOAA-20 el 14 de enero. La próxima misión de la NASA será la Investigación de Fuentes de Polvo Mineral en la Superficie de la Tierra (EMIT) que ayudará a los científicos a entender mejor el papel del polvo en el aire en el calentamiento y enfriamiento de la atmósfera. Méritos: Observatorio de la Tierra de la NASA

Para ayudar a los investigadores a modelizar los efectos del clima, la misión Earth Surface Mineral Dust Source Investigation medirá la composición de los minerales que se convierten en polvo en el aire.

El polvo, arrastrado por el viento a través de los continentes y los océanos, hace algo más que empañar los cielos, congestionar los pulmones y crear una película en las superficies. También conocido como polvo mineral o polvo del desierto, puede influir en el clima, acelerar el deshielo y fertilizar las plantas en la tierra y en el océano. Las partículas procedentes del norte de África pueden viajar miles de kilómetros alrededor del mundo, provocando floraciones de fitoplancton, abonando las selvas amazónicas y cubriendo algunas ciudades americanas con un velo de arena, al tiempo que absorben y dispersan la luz solar.

La misión Earth Surface Mineral Dust Source Investigation (EMIT) de la NASA, cuyo lanzamiento está previsto para junio de 2022, tiene como objetivo ampliar los conocimientos de los investigadores sobre estas finas partículas de suelo, del limo y arcilla de los desiertos y, en última instancia, sobre cómo afectan al clima mundial.

La misión EMIT (Earth Surface Mineral Dust Source Investigation) de la NASA, que pronto operará desde la Estación Espacial Internacional, medirá exhaustivamente la composición mineral de las zonas de origen del polvo mineral de la Tierra para ayudar a los científicos a entender cómo las partículas de polvo calientan o enfrían nuestro planeta a medida que se desplazan por la atmósfera. Además de influir potencialmente en el calentamiento a escala regional y mundial, el polvo puede afectar a la formación de nubes, la calidad del aire y la salud humana. Cuando se deposita en el océano, el polvo también puede desencadenar floraciones de algas microscópicas. Méritos: NASA/JPL-Caltech

El polvo más oscuro, rico en hierro, absorbe el calor del Sol y calienta el aire circundante, mientras que las partículas más claras, ricas en arcilla, hacen todo lo contrario. "Los distintos tipos de polvo tienen propiedades diferentes - ácidos, básicos, de color claro u oscuros- que determinan cómo las partículas interactúan con la atmósfera de la Tierra, así como con su tierra, el agua y los organismos", dijo Robert O. Green, investigador principal del EMIT e investigador durante mucho tiempo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Con los datos del EMIT, añadió, "estaremos en condiciones de cartografiar las regiones de origen del polvo en el mundo y de comprender cómo el polvo calienta y enfría el planeta, así como la forma en que podría cambiar en futuros escenarios climáticos".