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Tornados y La Niña

La influencia de La Niña está relacionada con una mayor frecuencia de tornados en primavera. Sin embargo, aunque las condiciones de La Niña estuvieron presentes hasta abril de 2021, el año ha registrado hasta ahora un número de tornados inferior a la media. Ahora que estamos en el punto álgido de la temporada, el debate entre los especialistas en predicción ha girado hacia la reflexión sobre la baja frecuencia de tornados en lo que muchos preveían como una temporada activa (1).

¿Qué ha pasado? 

Foto de John Allen.

Para empezar a comprender lo que ocurrió en 2021, tenemos que recordar en qué se basan estas predicciones estacionales. Aunque hay muchas causas que contribuyen a la variabilidad de los tornados, existe una relación entre El Niño/Oscilación del Sur (ENSO) y la frecuencia de los tornados. Muchos recordarán que el último año extremadamente activo en cuanto a tornados, 2011, fue un año de La Niña fuerte. Este invierno pasado se observó una La Niña moderada y se predijo que continuaría en la primavera, lo que llevó a las expectativas y a la especulación en los medios de comunicación sobre una temporada potencialmente activa. 

Cómo se relacionan el ENSO y los tornados

Relacionar los tornados con el sistema climático en general es un problema difícil, ya que la frecuencia de los tornados suele tener una gran variabilidad de un año a otro. Sin embargo, la idea de una conexión entre el ENSO y las tormentas eléctricas severas y los tornados no es nueva, ya que se han asociado en algunos de los años de mayor actividad de tornados de la historia con La Niña (Marzban y Schaefer 2001, Cook y Schaefer 2008). También sabemos que no es necesario el ENSO para que se produzcan muchos tornados: un año en el que el ENSO es neutro se producen una media de unos 1.200 tornados en Estados Unidos, la mayoría de ellos entre marzo y junio.

En la última década, hemos avanzado mucho en la comprensión de las causas de esta variabilidad anual (2), gracias a la ampliación de las simulaciones por ordenador de sucesos pasados, a los nuevos datos de alta calidad que pueden informarnos sobre las condiciones favorables para el desarrollo de los tornados y al desarrollo de registros más largos de observaciones de tornados. Gracias a ello, hemos podido demostrar que, en general, El Niño provoca menos tornados en primavera, mientras que La Niña tiende a una frecuencia superior a la normal.

 

Foto de John Allen

 Durante La Niña, la corriente en chorro que impulsa gran parte de nuestro tiempo se debilita un poco en relación con los años neutros, y la rama de latitudes medias se desvía hacia el norte, hacia el Ártico, sobre el Pacífico occidental o central, y hacia el sur, sobre el noroeste de América del Norte. Esta trayectoria dividida suele favorecer los sistemas de bajas presiones que se desarrollan al este de las Rocosas (Allen et al. 2015, Cook et al. 2017). Es esta "teleconexión" meteorológica-climática la que más fácilmente conecta el ENSO con la aparición de tornados. La frecuencia de estos sistemas de bajas presiones resulta ser clave para juntar todas las piezas que producen la aparición de tornados, incluyendo la cizalladura del viento (3), los frentes que inician las tormentas (Lagerquist et al. 2020), el transporte de humedad y la inestabilidad atmosférica de nivel medio que fortalecen las tormentas (Muñoz y Enfield 2011). 

Valores de marzo-mayo del conjunto de informes de tornados con un índice ambiental de tornados (TEI) para los años de El Niño y La Niña. Mapas de climate.gov; datos de C. Lepore y M. Tippett.

Ciertamente, La Niña no siempre incrementa la probabilidad de tornados. Por ejemplo, una Niña de magnitud similar en 1989 estuvo acompañada de una temporada de tornados similar a la de 2021, cercana o inferior a la media. Como todas las influencias climáticas en la escala meteorológica, se puede pensar que La Niña favorece los tornados, mientras que El Niño reduce la probabilidad general. Sin embargo, en cualquier caso, el patrón atmosférico específico en escalas de tiempo más cortas juega un papel importante (4).

Tornados en 2021 

La actividad de los tornados -y, en general, de las tormentas eléctricas severas- en 2021 ha sido inferior a la media después de un comienzo algo tardío (5). Tanto enero como febrero son meses cambiantes en cuanto a la frecuencia de los tornados, por lo que un comienzo tranquilo no nos indica mucho sobre la temporada venidera. Si comparamos la frecuencia de los tornados con el registro histórico de las dos últimas décadas, marzo de 2021 fue un mes atípico y considerablemente superior a la media, abril de 2021 fue igualmente un mes atípico inferior a la media y mayo de 2021 estuvo cerca de la media.

 

Distribuciones de los percentiles 5-95 de las cajas y bigotes de los informes mensuales de tornados del Centro de Predicción de Tormentas para el periodo 2000-2020 en comparación con el valor de 2021 (cuadrado rojo). La línea horizontal naranja corresponde a la media del conjunto de datos. Los círculos sin relleno indican los valores atípicos. Recuadro: Comparación entre el 1 de enero y el 31 de mayo de 2021 de la temporada hasta la fecha. Cifra de Climate.gov basada en el original de John Allen. Los recuadros muestran valores en el percentil 25-75, no en el percentil 5-95. 

A pesar de ser una temporada relativamente tranquila, hasta el 31 de mayo se ha registrado un total preliminar de 580 tornados, menos que la media de 2000-2020 de 676. Estos eventos causaron 13 víctimas mortales.  Además, a pesar de que el número de tornados en abril estuvo por debajo de la media, se produjeron importantes pérdidas económicas a causa de las inclemencias del tiempo. Éstas se debieron a eventos de granizo que afectaron a los principales centros urbanos, y para 2021 Estados Unidos está de nuevo en camino de superar los 10.000 millones de dólares de pérdidas aseguradas por tormentas severas.

La gran mayoría de los tornados de 2021 se acumularon en unos pocos días de marzo y en un periodo especialmente activo de mayo. Esto es bastante típico, ya que los focos de tornados -grupos de tornados- y los días consecutivos con tornados no son ciertamente inusuales (Tippett et al. 2016, Trapp 2014). En marzo se produjeron tornados en 16 días, con periodos concentrados en los días 13, 17 y 25-27 de marzo. Abril no tuvo una acumulación realmente grande de tornados en ningún día, mientras que mayo tuvo tornados en todos los días menos en 5, con grandes eventos entre el 2 y el 4 y el 26, y 18 días en junio sin eventos generalizados y con un bajo número de informes de tornados (6).

La historia más reciente que ha acaparado los titulares ha sido la sorpresa de que, hasta mediados de junio de 2021, no registramos un tornado EF3 por primera vez desde que se iniciaron los registros fiables en la década de 1950 (aunque esto cambió el 20 de junio). Sin embargo, esto no es sorprendente, ya que sin el volumen de los días de mayor frecuencia de tornados, la probabilidad de tornados más fuertes también es menor. Esta estadística también puede ser confusa: los daños del tornado sólo se califican si el tornado golpea una estructura lo suficientemente bien construida como para resistirlo. Con trayectorias de tornado más cortas y menos tornados, la probabilidad de que una tormenta se cruce con estructuras u otros indicadores de daños disminuye. A esto se suma que los tornados rara vez se producen en sus regiones habituales, donde los daños son más probables. 

 

 Foto de John Allen

Poniendo todo en orden: La Niña 2020-21

Este año ya se ha hablado de que 2021 es "atmosféricamente" extraño para una La Niña. Mientras que la métrica principal de la NOAA para el ENSO, la anomalía de la temperatura media de tres meses de la superficie del mar en la región Niño-3.4 del Pacífico tropical (Índice del Niño Oceánico), sugería una La Niña moderada en términos de temperaturas de la superficie del mar durante el invierno y principios de la primavera antes de disminuir en mayo, la circulación sobre América del Norte no parecía estar tocando la misma melodía. En ningún lugar es más evidente que considerando los patrones de presión atmosférica en comparación con los eventos históricos de La Niña.