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Los sellos del Sol destacan una década de observación de éste desde el espacio

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Para inaugurar el verano, el Servicio Postal de Estados Unidos ha emitido una serie de sellos que destacan las vistas del Sol desde el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA. Los sellos, que muestran una serie de actividades solares observadas por la nave espacial, celebran una década de observación del Sol por parte de esta misión. Los sellos de la Ciencia del Sol fueron emitidos por el Servicio Postal de los Estados Unidos durante una ceremonia en la Oficina Principal de Correos de Greenbelt, en Maryland, el 18 de junio.

"Es un placer ver estos magníficos sellos", dijo el Dr. Nicky Fox, Director de la División de Heliofísica de la NASA en la sede central de la NASA en Washington, D.C. "Miro cada una de estas imágenes del Observatorio de Dinámica Solar y recuerdo cómo nos ayudan a aprender más sobre el Sol y la forma en que su atmósfera en constante cambio puede afectar a la Tierra y los planetas.

Una serie de 10 sellos muestran diferentes vistas de la actividad solar en longitudes de onda de luz ultravioleta extrema.

El Servicio Postal de los Estados Unidos emitió una serie de sellos que destacan las vistas del Sol desde el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA el 18 de junio de 2021. Créditos: Servicio Postal de EE.UU.

La nave espacial del Observatorio de Dinámica Solar, o SDO, fue lanzada el 11 de febrero de 2010 y comenzó a recoger datos científicos unos meses después. Con dos instrumentos para la obtención de imágenes -el Atmospheric Imaging Assembly y el Helioseismic and Magnetic Imager, que fueron diseñados conjuntamente para proporcionar vistas complementarias del Sol-, SDO ve el Sol en más de 10 longitudes de onda distintas, mostrando el material solar a diferentes temperaturas. SDO también mide el campo magnético del Sol y el movimiento del material solar en su superficie y, mediante una técnica llamada heliosismología, permite a los científicos sondear el interior del Sol, de donde brotan los complejos campos magnéticos del Sol y con más de una década de observación, SDO ha proporcionado a los científicos cientos de millones de imágenes de nuestra estrella.

"Lo que ha hecho SDO es darnos la imagen del Sol", dijo el Dr. Dean Pesnell, científico del proyecto SDO en la NASA Goddard. "Vemos eventos grandes, vemos eventos pequeños, y ahora empezamos a ver cómo cada tamaño afecta a los demás. Nos está dando la imagen completa, un detalle a la vez".

 El Observatorio de Dinámica Solar de la NASA observa el Sol en más de 10 longitudes de onda distintas, mostrando el plasma solar a diferentes temperaturas. Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

El extenso registro de datos del SDO es especialmente útil para estudiar los ciclos regulares de actividad del Sol, que oscilan entre la alta y la baja actividad aproximadamente cada 11 años. Durante los puntos altos del ciclo, la actividad solar, como las erupciones solares y las eyecciones de masa de la corona son más habituales y pueden afectar a la tecnología en la Tierra y en el espacio. Aunque la comprensión de este ciclo por parte de los científicos ha mejorado en las últimas décadas, los datos de SDO están ayudando a descubrir aún más detalles. 

"Si queremos entender lo que hace que el Sol funcione, necesitamos tener un registro de un periodo largo", dijo el Dr. Mark Cheung, investigador principal del Conjunto de Imágenes Atmosféricas de SDO en el Laboratorio Solar y de Astrofísica Lockheed Martin en Palo Alto, California. "Podemos rastrear todos esos campos magnéticos y las manchas solares que se mueven, y cómo eso alimenta el siguiente ciclo solar, que está en su fase incipiente ahora".

La nueva serie de sellos incluye 10 imágenes del SDO. Explora la historia detrás del diseño de los sellos del Servicio Postal de los Estados Unidos.

Agujero en la corona

Una vista del Sol en el extremo del ultravioleta muestra un oscuro agujero de la corona cerca del polo norte del Sol. Créditos: NASA/SDO

La zona oscura que cubre la región polar norte del Sol es un agujero en la corona, una zona magnéticamente abierta en el Sol desde la que el viento solar de alta velocidad escapa al espacio. Estas corrientes de viento solar de alta velocidad pueden provocar magníficos espectáculos de auroras en la Tierra cuando chocan con el campo magnético de nuestro planeta. Estas imágenes fueron capturadas del 17 al 19 de mayo de 2016, y la imagen del sello es del 17 de mayo. Las imágenes muestran el Sol en una longitud de 211 Angstrom, una longitud de onda de luz del extremo del ultravioleta. Este tipo de luz es invisible para nuestros ojos y es absorbida por la atmósfera terrestre, por lo que sólo puede ser vista por instrumentos en el espacio.

Bucle de la corona

Una vista del extremo del ultravioleta del Sol muestra bucles brillantes de material Créditos: NASA/SDO

En la parte inferior derecha del Sol se ve una prominencia, con sus arcos brillantes trazados por partículas cargadas que se mueven en espiral a lo largo de las líneas del campo magnético del Sol. Los bucles de la corona se encuentran a menudo sobre las manchas solares y las regiones activas, que son zonas de campos magnéticos intensos y complejos en el Sol. Estas imágenes fueron captadas el 18 de junio de 2015, con luz de 304 Angstroms, una longitud de onda del ultravioleta extremo.

Llamarada solar

Una imagen del Sol en el extremo del ultravioleta muestra una brillante llamarada solar. Créditos: NASA/SDO

El destello brillante en la parte superior derecha del Sol es una potente llamarada solar de clase X. Las erupciones de clase X son el tipo más potente de erupción solar, y estos estallidos de luz y energía pueden perturbar la parte de la atmósfera terrestre por la que viajan las señales de GPS y de radio. Estas imágenes fueron captadas el 9 de agosto de 2011, en la longitud de onda del ultravioleta extremo de 335 Angstroms.

La actividad del Sol

Una vista del extremo del ultravioleta muestra el Sol salpicado de regiones activas y bucles Créditos: NASA/SDO

Esta imagen destaca las numerosas regiones activas que aparecen en la superficie del Sol. Las regiones activas son zonas de campos magnéticos intensos y complejos en el Sol -vinculadas a las manchas solares- que son propensas a entrar en erupción con llamaradas solares o explosiones de material llamadas eyecciones de masa de la corona. Esta imagen fue captada el 8 de octubre de 2014, en la longitud de onda del ultravioleta extremo 171 Angstroms.

Explosión de plasma

Una vista del Sol en el extremo del ultravioleta muestra una lengua de material solar que sale disparada. Créditos: NASA/SDO

Estas imágenes muestran un estallido de material del Sol, llamado eyección de masa de la corona. Estas erupciones de material solar magnetizado pueden crear efectos meteorológicos espaciales en la Tierra cuando chocan con la magnetosfera de nuestro planeta, o entorno magnético, incluyendo auroras, interrupciones en los satélites y, cuando son extremas, incluso apagones. Estas imágenes son una mezcla de longitudes de onda en el extremo del ultravioleta de 171 y 304 Angstroms, captadas el 31 de agosto de 2012.

Bucle de la corona

Una vista del extremo del ultravioleta del Sol muestra brillantes bucles. Créditos: NASA/SDO

Estas imágenes muestran la evolución de los bucles de la corona a través del limbo y el disco del Sol. Pocos días después de que se tomaran estas imágenes, el Sol desencadenó una potente llamarada solar de clase X. Estas imágenes fueron captadas en el extremo del ultravioleta, en una longitud de onda de 171 Angstroms, del 8 al 10 de julio de 2012, y la imagen del sello es del 9 de julio. 

Manchas solares

La superficie del Sol está salpicada por un grupo de manchas solares oscuras. Créditos: NASA/SDO

Esta vista en luz visible -el tipo de luz que podemos ver- muestra un grupo de manchas solares cerca del centro del Sol. Las manchas solares aparecen oscuras porque son relativamente frías en comparación con el material circundante, una consecuencia de la forma en que su campo magnético extremadamente denso impide que el material calentado suba a la superficie solar. Estas imágenes fueron captadas del 20 al 26 de octubre de 2014, y el fotograma del sello es del 23 de octubre.

Explosión de plasma

Una vista en el extremo del ultravioleta del Sol muestra una erupción de material. Créditos: NASA/SDO

Estas imágenes muestran una erupción de plasma desde la parte inferior derecha del Sol, que se produjo junto con una erupción solar de nivel medio. Estas imágenes son una mezcla de longitudes de onda del ultravioleta extremo de 171 y 304 Angstroms del 2 de octubre de 2014.

Llamarada solar