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Los datos de la cartografía del fondo marino revelan un gran número de filtraciones de gas en la costa occidental de Estados Unidos

3 - 4 minutosImagen tridimensional de las ubicaciones de las corrientes de burbujas de metano del Cañón Astoria, marcada por cilindros magenta en el fondo marino. La imagen está aumentada tres veces en la vertical. Imagen por cortesía de Susan G Merle, CIMRS Oregon State University/NOAA PMEL.

Un trabajo de investigación ha arrojado nueva luz sobre la extensión y la distribución de las filtraciones de metano del fondo marino en el noreste del Océano Pacífico, que proporcionan importantes hábitats para la vida marina y podrían desempeñar un papel importante en el calentamiento del océano.

El trabajo, realizado por científicos del Instituto Cooperativo de Estudios de Recursos Marinos (CIMRS) de la Universidad Estatal de Oregón-NOAA, la Universidad de Washington, el Laboratorio de Investigación Naval de EE.UU. en el Centro Espacial Stennis y el Ocean Exploration Trust, analizó los datos del fondo marino desde el Estrecho de Juan de Fuca en el norte hasta la Zona de Fractura de Mendocino frente al norte de California en el sur, en una zona conocida como el Margen de Cascadia.

Se sabe que la plataforma continental de la Costa Oeste alberga corrientes de burbujas de metano, que antes se consideraban escasas. Sin embargo, los resultados indican que casi 3.500 corrientes de burbujas de metano, agrupadas en más de 1.300 puntos de emisión de metano, emanan del fondo marino del Estrecho de Juan de Fuca.

Burbujas de metano que emanan por debajo de un saliente sólido de hidrato de metano en el fondo del Cañón Astoria, frente a la costa de Oregón, a 850 metros de profundidad. Vídeo por cortesía del Ocean Exploration Trust; editado por Bob Embley

El documento utilizó datos recogidos durante los estudios de cartografía multihaz del buque de exploración (E/V) Nautilus, apoyado por la NOAA Ocean Exploration, así como del buque de investigación (R/V) Thompson y del buque de la NOAA Rainier, y datos históricos.

Los resultados suponen una importante contribución al primer estudio sistemático "de referencia" de las filtraciones de metano publicado en una zona tan extensa, que representa más del 40% de los 93.000 kilómetros cuadrados de la región estadounidense de Cascadia.

Las filtraciones de metano albergan comunidades quimiosintéticas, construyen suelos duros de carbonato rocoso que constituyen un hábitat esencial para los peces, y liberan una cantidad desconocida de metano al océano y potencialmente a la atmósfera, donde actúa como un potente gas de efecto invernadero. Esta nueva recopilación de filtraciones proporciona una información de referencia para evaluar el posible aumento del flujo de gas metano en el futuro, a medida que las aguas oceánicas se calientan y profundizan lo que se conoce como la zona de estabilidad de los hidratos de metano, liberando más metano de su forma de hielo.

En el verano y el otoño de 2021, algunos de los coautores y otros miembros del Laboratorio Ambiental Marino del Pacífico (PMEL) de la NOAA, la Universidad de Washington y la Universidad Estatal de Oregón participarán en otra expedición del Nautilus Cascadia Margin, así como en la expedición sobre la acidificación de los océanos de la costa oeste a bordo del buque Brown de la NOAA. Se recogerán más datos para añadirlos a esta nueva base de datos con el fin de comprender mejor cualquier impacto potencial de las filtraciones de metano en la columna de agua y probar nuevas tecnologías.

Fuente: PorHELEN NORMAN